Οι λέξεις «γνώθι σαυτόν» («γνώρισε τον εαυτό σου») ήταν χαραγμένες πάνω στον περίβολο του ναού του Απόλλωνα στους Δελφούς. Ο Σωκράτης πέρασε τη ζωή του αναζητώντας αυτή τη γνώση. Σύμφωνα με τον Πλάτωνα, ο Σωκράτης πίστευε ότι η αξία της αυτογνωσίας συνίστατο στην ικανότητα του ατόμου να αναγνωρίζει τα όρια του τι μπορεί να γνωρίζει. Τελικά ο Σωκράτης κατέληξε, ότι αυτό που γνωρίζει είναι ότι δεν γνωρίζει τίποτα (εν οίδα ότι ουδέν οίδα).
Στους αιώνες που ακολούθησαν, οι στοχαστές που προσπάθησαν να διακρίνουν τη φύση του εαυτού κατέληξαν σε τελείως διαφορετικά συμπεράσματα.
Ο Χόμπς υποστήριζε ότι μέσω της ενδοσκόπησης – της παρατήρησης των σκέψεων, συναισθημάτων και των επιθυμιών – κάποιος μπορεί να αντιληφθεί τόσο τον εαυτό του όσο και να κατανοήσει τους άλλους. Ο Σίγκμουντ Φρόυντ ανέπτυξε τη θεωρία του για το ασυνείδητο, θεωρώντας ότι ένα μεγάλο μέρος αυτού που αποτελεί τον εαυτό είναι κρυμμένο και άγνωστο. Στη σύγχρονη εποχή μας, ο Μπρους Χουντ μέσω της πειραματικής ψυχολογίας έχει στραφεί στην έρευνα του εγκεφάλου για να διερωτηθεί διεξοδικά αν υπάρχει καν εαυτός για να γνωρίσουμε.
Το παρακάτω video είναι του BBC 4 και του Open University, σε κείμενο του  Nigel Warburton, σχέδιο του Andrez Park και αφήγηση του Stephen Fry